• Are publications in economics too often “positive”?

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    This nature article makes a similar point about psychology, which appears to be the discipline with the highest rate of “positive” published results. It can also be seen from the graph below that Economics and Business is not too far behind, with close to 90% of published studies reporting results that support the tested hypothesis:

    As in psychology, publishing exact replications of previously well published and highly visible economic papers is almost impossible, so the incentives to engage in such work are close to inexistent.

    This is even more of a problem, because economics has had for some times a bias towards publishing studies presenting counterintuitive results, often based on small samples in very specific environments or contexts. Combined with the barriers to replication, this may lead shaky results to become established truth. An interesting suggestion to break that circle is in the article:

    Matthew Lieberman, a social psychologist from University of California, Los Angeles, suggests a different approach. “The top psychology programmes in the United States could require graduate students to replicate one of several nominated studies within their own field,” he says. The students would build their skills and get valuable early publications, he says, and the field would learn whether surprising effects hold up.
    Wagenmakers argues that replication attempts should also be published under different rules. Like clinical trials in medicine, he says, they should be pre-registered to avoid the post-hoc data-torturing practices that Simmons describes, and published irrespective of outcome. Engaging or even collaborating with the original authors early on could pre-empt any later quibbling over methods.

    Finally, for some topics in the social sciences, the move towards the use of large scale datasets, like those from social media as twitter or large scale digitization of books, may help change the discipline state of affair. Indeed, as Duncan Watts, a sociologist at Yahoo! Research points out:

    (…) it is reassuring that the results generally fit with our intuitions. “It’s hard to imagine a result that we could get from these data that we wouldn’t subsequently be able to reconcile with what we already know about life,” he says. “If your standard for data-driven social science is that it deliver deeply counter intuitive yet still believable results, I’m not sure that’s possible.”

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    • Follow me on twitter

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      Bon, dans une seule langue à la fois selon le sujet du jour…

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      • Un futuro entre el parlamento y la calle

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        En dos post anteriores (aquí y aquí), argumentaba que el ahora aprobado desbloqueo de las listas sabana para las próximas elecciones legislativas estaba empezando a producir efectos, en este caso a través del cambio de incentivos para los políticos que habían aprobado el impuesto a la renta personal (IRP) y también, por algunos de ellos, soportado el veto del presidente Fernando Lugo de la ampliación presupuestaria para contratar a más operadores políticos en el TSJE.

        Mientras tanto, se han producido evoluciones notables. En primer lugar, ha ocurrido el rechazo del veto por parte de diputados, lo que tiende a demostrar que para muchos de estos, el beneficio de corto plazo de poder seguir pagando a operadores, en particular para hacer campaña, es más importante que el potencial costo de mediano plazo que representaría una sanción por los electores en las urnas (como siempre, recomiendo la lectura de la columna de Alfredo Boccia, para entender el rol histórico del operador político en el Paraguay). En esta ecuación, está claro que los diputados comprometidos apuestan en parte a la corta memoria del electorado, un hecho que se ha verificado históricamente.

        Sin embargo, las reacciones al voto de diputados podrían cambiar la historia. De forma espontánea y en gran medida inesperada, alrededor de 5000 personas se congregaron el viernes 25 frente al congreso y expresaron fuertemente su rechazo a los “diputados de la vergüenza”.

        La pregunta inmediata es de saber en primer lugar si este movimiento cobrará la fuerza suficiente para afectar de manera significativa el balance de costos y beneficios que descuentan los senadores, para así impedir que sigan el ejemplo de sus colegas diputados.

        Pero después vendrá un episodio aún más crucial, que es el intento que se perfila por parte de algunos parlamentarios de postergar la implementación de la ley de desbloqueo de listas.

        No debe sorprender que la clase política se divida en estos temas. Las acciones asumidas serán más reveladoras que muchos discursos, y trazarán la línea que separa los que deciden progresar hacia una cierta modernidad política, aún tomando el riesgo de ser juzgado en las urnas por sus logros, de otros que se mantiene sin dudar en el antiguo clientelismo y el prebenderismo y prefieren una democracia de fachada.

        Nótese que esta división atraviesa los partidos políticos tradicionales. Por ejemplo, Horacio Cartes, quizá sintiendo el viento de la historia, mantiene la posición que había tomado anteriormente a favor del veto, urgiendo a los legisladores que le siguen a hacer lo mismo.

        “Acá nosotros no vamos a renunciar a nuevas costumbres, a un nuevo modelo del país, porque el que yo conocía está acabado y llevó al Paraguay a esta situación, produciendo y exportando pobreza. Al Partido Colorado le falta cambiar y no volver a lo mismo, de lo contrario no va a llegar al poder”, afirmó el precandidato en gira electoral por Paraguarí.

        Solo 3 de sus diputados no lo han seguido. Cartes, al igual que Zacarías Irún, entiende que si el partido colorado quiere volver al poder en el 2013, tiene que estar en posición de captar al menos una parte de los que han votado al cambio en el 2008 y, por más que estén decepcionado con el gobierno de Lugo, no aceptarán una vuelta a un coloradismo antiguo.

        Por otro lado, siendo los más notables soportes del rechazo al veto, como se desprende de la lista de los que soportaron el rechazo al veto, los liberales podrían haber perdido mucho en esta instancia. En primer lugar, podrían haber perdido la capacidad de representar ante la opinión un nuevo modo de gobernar. Hasta el punto que cabe preguntarse, después de la bochornosa interna reciente, si aún están en posición de liderar una chapa victoriosa en la elección presidencial del 2013.

        Desde varios puntos de vista, lo que ahora se juega entre el parlamento y la calle paraguaya tendrá consecuencias profundas para el futuro del país.

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        • Minor miners, child labor in India coalmines

          40637.photo by Suzanne Lee

          Stunning pictures by Suzanne Lee, which tell a complex story of development and deprivation. Here is the portfolio published by Le Monde (avec les commentaires en français), through which I discovered it, and here the fotovisura site in English with more pictures.

          My personal project “Minor Miners” seeks to highlight the human cost of resource exploitation by exploring the working situations and root causes of rampant child labour happening in the highly unregulated coal mining industry of India. It studies the working and living environments of these children and their families, examining their backgrounds and how it has affected their decisions in life. It will also drill below the surface to reveal the reasons that compel these parents to make these impossible decisions to send their children out to work in extremely hazardous conditions for long hours instead of to school.
          Even as India is seeing an average economic growth of 8.4%, crushing poverty and malnutrition are harsh realities for millions of children. India has the largest number of child labourers under the age of 14 in the world with an estimated 12.6 million children engaged in hazardous occupations like mining. In the poor’s struggle to feed their young with no help extended to them, they are forced into hopeless situations. “Minor Miners” is an ongoing self-funded project on child labour and their trampled rights, and the root causes such as loss of livelihood, poverty and gender discrimination besides other socio-economic issues that isolate these families, cornering them into taking desperate measures.
          (…)
          Besides being deprived of the basic human needs such as clean air (sulphurous methane gasses escape from large cracks in the ground as coal fires rage beneath the earth in the coalfields), clean water (in many cases, rain water pumped out of the flooded mines are reused for daily needs, causing water toxicity poisoning), basic sanitation, and a stolen childhood, these children also have no access to education or healthcare. In fact, these daily-wage workers are completely uninformed of the adverse health consequences of working in a mine such as chronic lung diseases such as pneumoconiosis (black lung), hazardous gasses and water toxicity poisoning, and carcinogenic risks leading to reduced life expectancy, besides traumatic injuries caused by roof collapses and rock falls. In Meghalaya, deaths by entombment and tunnel flooding often go unreported. Another child may be sent in to remove and dispose of the body. Sometimes the mine owner pays a small sum of about $250 to the family, but mostly, if the children are lone migrants, families and authorities are not even notified.

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          • How rich are corrupt politicians?

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            Not that much after all, answer Ray Fisman, Florian Schulz and Vikrant Vig in a recent paper that studies the wealth of Indian politicians, except maybe if they are appointed to cabinet-level posts in the state’s Council of Ministers.

            We study the wealth accumulation of Indian parliamentarians using public disclosures required of all candidates since 2003. Annual asset growth of winners is on average 3 to 6 percentage points higher than runners-up. By performing a within-constituency comparison where both runner-up and winner run in consecutive elections, and by looking at the subsample of very close elections, we rule out a range of alternative explanations for diff erential earnings of politicians and a relevant control group. The “winner’s premium” comes from parliamentarians holding positions in the Council of Ministers, with asset returns 13 to 29 percentage points higher than non-winners. The benefi t of winning is also concentrated among incumbents, because of low asset growth for incumbent non-winners.

            The findings are discussed and related to other recent academic contributions by Fisman in this Slate article. Of course, the main problem with such findings, as he acknowledges, is that they constitute at best a lower bound on the true returns to politics, as very corrupt politicians are likely to hide irregular income away in foreign accounts or under the names or relatives. There use to be a time when these were not afraid of living in houses that their salaries could never pay and of boasting an extravagant lifestyle, as the Stroessner family did in Paraguay until the 1980s. But as corruption increasingly came to be stigmatized in the 1990s and 2000s, corruption also likely became more sophisticated and harder to detect.

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            • Vetando la ampliación al TSJE

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              ¿Algo estaría cambiando en los ámbitos donde se hace política? Hace unos días señalaba lo llamativo que fue la aprobación del impuesto a la renta personal (IRP), y lo ponía en relación con el cambio de incentivos para los parlamentarios en un año electoral marcado por el ahora aprobado desbloqueo de las listas sábanas.

              Esta semana se presenta una nueva ocurrencia de dicho fenómeno. La historia empieza con el veto ampliamente justificado del presidente Lugo a los pedidos de ampliación presupuestaria de alrededor de USD 50 millones (unos G. 215.000 millones) para contratar a más operadores políticos en el TSJE.

              Una decisión totalmente coherente para un gobierno que tiene como uno de sus objetivos principales de ir cambiando la cultura de corrupción y despilfarro que persiste en el sector público. Hasta ahora, la cámara de diputados había dado señales claras de que no pensaba acompañar dicho esfuerzo, renovando por ejemplo el ya conocido esquema de repartición de fondos públicos a operadores políticos a través del TSJE.

              Sin embargo, en un giro espectacular e inesperado, dos figuras coloradas precandidatas a la presidencia de la República, Horacio Cartes y Javier Zacarías Irún, afirman ahora soportar el veto de Lugo a dicha ley. La justificación de Zacarías Irún no deja dudas sobre el mensaje que quiere hacer llegar a la ciudadanía:

              “El Frente para la Victoria está a favor de este veto, estamos en contra del despilfarro de los bienes del Estado, creo que tenemos que seguir obrando con coherencia y transparencia. El pueblo espera de nuestros parlamentarios una acción patriótica y nosotros estamos a favor de esa mayoría”, apuntó Zacarías.

              Esto sin dudas prefigura un cambio de posición de una parte de los diputados colorados, muchos de los cuales estarán en breve peleando por su reelección. ¿Siéntese una vez más el efecto del desbloqueo de las listas?

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